O analfabetismo pode triplicar o risco de demência

Uma nova pesquisa sugere que não saber ler ou escrever pode aumentar as chances de desenvolver demência em duas ou três vezes.

Não saber ler ou escrever pode aumentar drasticamente o risco de demência, de acordo com um novo estudo.

De acordo com o Departamento de Educação dos Estados Unidos, 1 em cada 5 adultos no país não possui as habilidades de alfabetização necessárias para “comparar e contrastar informações, parafrasear ou fazer inferências de baixo nível”.

No geral, 43 milhões de adultos nos EUA têm baixa capacidade de alfabetização. Resultados de uma pesquisa que o departamento realizou entre 2011 e 2014 indicam que 26,5 milhões de pessoas no país não possuem as habilidades de alfabetização mencionadas acima, 8,4 milhões têm ainda menos habilidades de alfabetização e 8,2 milhões não puderam participar por causa de uma barreira.

Agora, uma nova pesquisa sugere que as pessoas que não sabem ler ou escrever podem ter um risco maior de demência. Jennifer J. Manly, Ph.D., da Faculdade de Médicos e Cirurgiões Vagelos da Universidade de Columbia, em Nova York, é a autora sênior do artigo, que aparece na revista Neurologia.

Manly explica a ligação entre alfabetização e saúde cerebral, dizendo: “Ser capaz de ler e escrever permite que as pessoas se envolvam em mais atividades que usam o cérebro, como ler jornais e ajudar filhos e netos com os deveres de casa”.

“Pesquisas anteriores mostraram que essas atividades podem reduzir o risco de demência”, acrescenta ela. Na verdade, a teoria da reserva cognitiva sugere que a flexibilidade do cérebro e a capacidade de encontrar soluções alternativas para os problemas podem compensar os sintomas da doença de Alzheimer.

“Nosso novo estudo fornece mais evidências de que ler e escrever podem ser fatores importantes para ajudar a manter um cérebro saudável.”

Jennifer Manly, Ph.D.

Saúde do cérebro e alfabetização: estudando o link

No novo estudo, Manly e colegas pesquisaram e testaram 983 pessoas com baixo nível de educação formal que viviam em Manhattan. A maioria dos participantes nasceu e cresceu em áreas rurais da República Dominicana, onde o acesso à educação era limitado.

Em média, os participantes do estudo tinham 77 anos e frequentavam a escola há, no máximo, 4 anos.

Com base nas respostas dos participantes à pergunta: "Você já aprendeu a ler ou escrever?" os pesquisadores os separaram em grupos, descobrindo que 237 participantes eram analfabetos e 746 eram alfabetizados.

No início do estudo, os participantes foram submetidos a exames médicos e participaram de testes de memória e raciocínio. Em seguida, eles retomaram os testes a cada 18 meses a 2 anos por uma média de 4 anos.

Ler pode ajudar a prevenir a demência

No início do estudo, 83 das 237 pessoas que não sabiam ler nem escrever - 35% desse grupo - já tinham demência. Em contraste, 134 pessoas do grupo de 746 participantes alfabetizados, ou 18%, tinham essa doença.

O ajuste para idade, nível socioeconômico e doença cardiovascular revelou que participantes analfabetos tinham três vezes mais probabilidade de ter demência no início do estudo.

Ao final do período de estudo, 114 das 237 pessoas que não sabiam ler nem escrever, ou 48%, desenvolveram demência. Enquanto isso, 201 das 746 pessoas que eram alfabetizadas - ou 27% - desenvolveram a doença.

Depois de ajustar para nível socioeconômico, idade e condições cardiovasculares, a análise revelou que os participantes que eram analfabetos tinham duas vezes a probabilidade de desenvolver demência durante o estudo, em comparação com aqueles que sabiam ler e escrever.

“Nosso estudo também descobriu que a alfabetização estava associada a pontuações mais altas nos testes de memória e pensamento em geral, não apenas nas pontuações de leitura e linguagem”, diz Manly.

“Esses resultados sugerem que a leitura pode ajudar a fortalecer o cérebro de muitas maneiras que podem ajudar a prevenir ou retardar o início da demência.”

Jennifer Manly, Ph.D.

“Mesmo que tenham apenas alguns anos de educação, as pessoas que aprendem a ler e escrever podem ter vantagens ao longo da vida em relação às pessoas que nunca aprenderam essas habilidades.”

O autor sênior do estudo sugere que pesquisas futuras devem examinar se o financiamento de mais programas de alfabetização ajudaria a diminuir o risco de demência.

Ela também reconhece, no entanto, que o presente estudo não examinou quando ou como os participantes alfabetizados aprenderam a ler e escrever, o que pode ter influenciado os resultados.

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